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Trastornos del sueño en niños con TEA

Por Zach Pearl, PhD
Miembro de Circadin.com

 

Muchos padres ocasionalmente tratan con niños que tienen dificultades para conciliar el sueño o para quedarse dormidos. Estas dificultades para dormir son normales y, por lo general, temporales.

Los niños con trastorno del espectro autista (TEA) tienen muchos más trastornos del sueño que los niños con un desarrollo típico 1 . El trastorno del espectro autista (TEA) es un trastorno del desarrollo caracterizado por problemas de comunicación social, e intereses y comportamientos repetitivos y estereotipados 2 . En la actualidad, una de las quejas más onerosas entre los padres de los niños con autismo es el sueño interrumpido que, en muchos casos, conduce a la decisión de institucionalizar al niño 3 . Más de un 50-80 % de los niños autistas experimentan problemas del sueño, en comparación con el 25-40 % en niños con desarrollo típico 4 .

Sus problemas de sueño incluyen dificultades para conciliar el sueño y, sobre todo, se despiertan frecuentemente a lo largo de la noche. La falta de sueño o el sueño no reparador parece afectar el comportamiento diurno, la memoria y el aprendizaje deficientes, y empeorar los comportamientos repetitivos, las dificultades sociales y de comunicación 4 , así como la ansiedad, las autolesiones, las rabietas y las agresiones 5 . Por lo tanto, las dificultades del sueño no tratadas pueden causar un estrés significativo para el niño, los padres y los hermanos.

Se sabe que los niños autistas tienen una peor consolidación general de la memoria (un proceso por el cual los trazos de la memoria se vuelven más estables y resistentes a la interferencia durante un período de tiempo); sin embargo, después de dormir, estos niños muestran una consolidación de la memoria más estable que en condiciones de vigilia. Por lo tanto, cualquier acción que tenga como objetivo ayudar al niño a dormir mejor, no solo puede mejorar su salud y la angustia de su familia, sino que también puede aliviar los síntomas centrales y relacionados del autismo, al mismo tiempo que mejora su funcionamiento cognitivo general 6 .

Las razones más comunes de las dificultades para dormir en niños con un desarrollo típico son las influencias del entorno y una rutina de sueño inapropiada. La primera línea de tratamiento para los trastornos del sueño es mejorar la higiene del sueño, un conjunto de conductas relacionadas con el sueño que favorecen el sueño saludable 7 . Medidas sencillas, como tener una rutina consistente a la hora de acostarse con los mismos horarios de sueño y despertar todos los días, limitar la exposición a la luz al menos una hora antes de acostarse, reducir el tiempo frente a la pantalla (ordenador, televisión), enseñar a los niños a dormirse solos, evitar las siestas y recompensar la hora de las buenas noches con el fin de mejorar el sueño durante la noche para la familia y para el niño. Además, dado que la exposición a la luz diurna puede ayudar a mejorar el sueño nocturno, los padres deben asegurarse de que el niño esté expuesto a la luz solar todos los días 8 .

Sin embargo, una buena higiene del sueño por sí sola puede no ser suficiente para tratar los problemas del sueño en niños con TEA. En niños con TEA, los problemas del sueño pueden estar relacionados con niveles bajos de melatonina y con la alteración del ritmo circadiano 9 10 . La melatonina es una hormona endógena que favorece el sueño y regula el ciclo de sueño y vigilia. Las anomalías en la cantidad o el momento de la liberación de melatonina pueden ser responsables de las dificultades para conciliar el sueño, y de los frecuentes despertares por la noche y a primeras horas de la mañana 11 .

Además, los niños con TEA tienen una alta tasa de afecciones médicas comórbidas, como trastornos del estado de ánimo y de déficit de atención o hiperactividad, que podrían interferir con la regulación del sueño 12 , y lo que resulta en presentaciones complicadas de trastornos del sueño 13 14 .. Los niños con TEA también son más sensibles a las experiencias sensoriales, como la luz, el tacto o el sonido, que también pueden contribuir a los trastornos del sueño.

El tratamiento de los problemas del sueño en niños con TEA no solo mejorará su funcionamiento durante el día, sino que también disminuirá el estrés general de sus cuidadores, padres y hermanos.

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    • Julio, 2019
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