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La ciencia detrás de los sueños

Por Zach Pearl, PhD
Miembro de Circadin.com

La mayoría de la gente, incluso si no puede recordarlo, sueñan de 3 a 6 veces por la noche y cada sueño dura entre 5 y 20 minutos. Soñar, una capacidad incrustada en la biología de muchos animales también, se ha estudiado a fondo, pero aún no se entiende completamente. El estudio científico de los sueños se llama onirología.

Los sueños son básicamente historias y las imágenes creadas por nuestra mente durante el sueño. Los sueños pueden ocurrir en cualquier momento durante el sueño, pero los sueños más vívidos ocurren durante el sueño REM. Durante el período REM, la respiración se hace más rápida, irregular y poco profunda, los ojos se mueven rápidamente en varias direcciones y los músculos de las extremidades se paralizan temporalmente. La frecuencia cardíaca aumenta y como consecuencia, la presión arterial se eleva también. Cuando las personas se despiertan durante el sueño REM, a menudo describen sueños extraños e ilógicos.

¿Por qué soñamos?

A pesar de numerosos estudios diferentes de sueño y los sueños, todavía no hay una explicación clara de la aparición de los sueños. Sin embargo, es evidente que hay una enorme cantidad de actividad neurológica durante el sueño, especialmente cuando soñamos durante el sueño REM.

Hay varias hipótesis y conceptos en cuanto a por qué soñamos. Algunos sugieren que los sueños son reprocesamiento de la memoria – consolidan el aprendizaje y nos ayudan con las tareas de memoria a largo plazo1. Se sabe que el sueño REM estimula las regiones del cerebro utilizadas en el aprendizaje, lo que puede ser importante para el desarrollo normal del cerebro durante la infancia. Esto podría explicar por qué los bebés pasan mucho más tiempo en el sueño REM que los adultos2.
Otras hipótesis sugieren que los sueños participan en el desarrollo de las capacidades cognitivas3. También hay una explicación psicoanalítica, en la que los sueños son un reflejo con sentido del funcionamiento mental no consciente4. También pueden ayudar al cerebro para incorporar memorias, resolver problemas y hacer frente a las emociones.

¿Qué pasa con nuestros sueños a medida que envejecemos?

A medida que envejecemos, experimentamos muchos cambios en nuestros parámetros del sueño, tales como la arquitectura del sueño y el tiempo de sueño. A medida que envejecemos, nuestra capacidad para recordar los sueños progresivamente disminuye y la consciencia sobre los sueños se hace menos intensa. Esto puede ser debido a las modificaciones de la fisiología del sueño, en particular la disminución de movimiento rápido del ojo (REM). Por otra parte, se encontró que los pacientes que sufren de demencia degenerativa, como la enfermedad de Alzheimer sueñan menos que las personas de edad sanas.

¿Los hombres y las mujeres sueñan de manera diferente?

El contenido de los sueños es diferente entre los sexos. Las mujeres tienen sueños más largos con más personajes que los hombres. Sus sueños más a menudo incluyen miembros de la familia, bebés, niños e interiores5. Los hombres reportan sueños sobre agresión física con más frecuencia que las mujeres6. Con la edad, los hombres tienden a olvidar y recuerdan menos de sus sueños que en las mujeres.

¿De dónde provienen de las pesadillas?

Las pesadillas se definen comúnmente como sueños perturbadores que se caracterizan por el despertar del sueño con un recuerdo muy vívido y detallado. El contenido de la pesadilla está normalmente relacionado con las amenazas de la supervivencia, la seguridad o la autoestima8. Las pesadillas son más comunes en los niños (10-50 %) que en los adultos (2-8 %). Dado que los períodos de sueño REM se vuelven progresivamente más largos a medida que avanza la noche, las pesadillas ocurren con mayor frecuencia en las horas tempranas de la mañana y muchas veces despiertan al durmiente que es propenso a recordar el contenido del sueño. Las personas que experimentan pesadillas frecuentes, a menudo informan de una calidad del sueño muy reducida7. Por otra parte, la investigación ha demostrado que las pesadillas afectan el funcionamiento diurno en términos de reducir el bienestar general, el aumento de la ansiedad antes de dormir y después de las pesadillas, y se corresponden con el estado de ánimo negativo y un mayor estrés antes y después de dormir8.

Hay varias razones que pueden causar pesadillas. Por ejemplo, el conflicto no resuelto, que a menudo podemos ignorar durante el día, puede ser abordado por los sueños durante el sueño. Los problemas del sueño, tales como la privación del sueño, apnea del sueño o síndrome de piernas inquietas también pueden causar pesadillas. El uso de medicamentos como los antidepresivos y los narcóticos, y la retirada de los medicamentos y sustancias, incluyendo el alcohol y los tranquilizantes, también pueden provocar pesadillas. Por otra parte, hay factores desencadenantes psicológicos que causan pesadillas como la ansiedad, la depresión y el trastorno de estrés postraumático9.

Al igual que la dieta y el ejercicio, el sueño y los sueños son únicos en cada persona y son muy importantes para una salud óptima. Con el fin de tener sueños buenos y agradables también es necesario tener un buen sueño, relajado y cualitativo.

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    • Noviembre, 2017
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